在区块链专利竞赛中处于领先地位的美国银行,真的会对其区块链专利物尽其用吗?

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10月30日,美国银行(BofA)在其已提交的50多项加密货币相关专利申请基础上,又新增了一项同属加密货币领域的专利。

美国银行作为美国第二大银行,不仅一直在非正式区块链专利竞赛中处于领先地位,且巧妙地避开了与IBM和阿里巴巴等公司的竞争。然而,这并不意味着美国银行看好加密货币,事实上,美国银行一直在公开场合对加密货币持批评态度,其之所以执着地申请区块链专利,主要是为了依赖这些专利突显其在金融科技领域的领先性。在区块链专利竞赛中处于领先地位的美国银行,真的会对其区块链专利物尽其用吗?

美国银行的加密货币专利申请史

美国银行于2014年3月提交了第一项区块链相关专利申请。2015年9月,专门负责美国发明著作权授予工作的美国专利商标局(USPTO)对该专利进行了发布。该项专利号称是“使用加密货币的电汇“,专利申请中没有提到”区块链“这个词,但描述了一个使用加密货币的基础技术在账户之间进行资金转账的系统。

它可能是美国第一个由大型零售银行拥有的与加密货币相关的应用,也可能是全球范围内的第一个。美国银行是同类银行中最早申请此类专利的银行之一,鉴于美国银行也是2013年首批发起比特币报道的银行之一,这个新闻也并不令人惊讶。在2013年,美国银行发布了战略家David Woo、Ian Gordon和Vadim Iaralov编写的一篇题为《比特币:第一次评估》的报告,报告中表示:

比特币可能成为电子商务的主要支付手段,并可能成为传统货币转账服务提供商的重要竞争对手。作为一种交换媒介,比特币具有显著的增长潜力。

2015年9月,美国银行获得了上文所述的加密货币相关专利,同月,美国银行加入了R3。R3是一个由200多名成员组成的联盟,这些成员包括致力于开发区块链解决方案的各种银行、行业协会和金融科技公司等。

因此,从“使用加密货币的电汇”这一专利条目开始,与区块链相关的专利一直在为美国银行注入活力。2015年12月,USPTO发布了美国银行在2014年7月提交的10个新的专利条目,所有条目都在标题中提到了“加密货币”一词,并提及了“离线库存储系统”、“在线保管库存储系统”等各种系统。

在接下来的一个月(即2016年1月)内,该银行透露,其准备再向美国专利商标局办公室提交20多个与区块链相关的专利申请。在接受CNBC采访时,美国银行首席运营和技术官Catherine Bessant表示:

“作为一名技术专家,我认为这项技术非常吸引人。我们一直试图在该领域保持领先地位,目前美国银行已经拥有大约15项专利,相信大多数人都会为我们在区块链及加密货币领域获得的这些专利而惊叹。”

最终,美国银行在这场非正式专利竞赛中获得了第一名。律师兼美国数字商业商会区块链知识产权委员会主席Marc Kaufman的研究表明,截至2018年6月,美国银行持有约45项现有专利(指目前处于活跃状态并且尚未过期的专利),在所有的公司中,美国银行拥有的区块链相关专利是最多的。美国银行所拥有的此类专利超过了像IBM和阿里巴巴这样的技术型企业,以及它的直接竞争对手——加拿大皇家银行(RBoC)。在这场“竞赛“中,加拿大银行只拥有8项区块链相关专利,在所有银行中位列第二。

“重要的是预留我们的位置”:美国银行与加密技术的复杂关系

美国银行在区块链领域的努力并不一定意味着该公司将实际开发区块链相关产品,也不意味着该公司对加密市场中的一切持看好的态度。恰恰相反,相比于实际使用这些技术,美国银行优先考虑的是对这些技术进行注册。

2016年,Catherine Bessant告诉CNBC,“在我们知道区块链如何用于商业应用之前,拥有区块链相关专利,以保留我们在行业中的位置,是十分重要的。”在今年6月份于纽约举行的活动“CB Insights-金融科技的未来”上,她对这一观点进行了重申:

我们在区块链/分布式账单技术领域拥有50项专利[...]虽然我们没有找到将这些技术进行大规模商用的机会,但我们希望能够做好准备,在这一领域保持领先地位。

值得关注的是,虽然这家有着113年古老历史的银行为申请区块链相关专利做出了诸多努力,但其依然将比特币称为“令人不安”的东西,并且做出了禁止客户用信用卡购买加密货币的决定。此外,在2月份发布的年度报告中,美国银行承认加密货币对其商业模式构成了一定的威胁,并指出:

“客户可以选择与其他市场参与者开展业务,或者在我们认为具有投机性或风险的领域(例如加密货币领域)提供产品。”

2018年8月,ConsenSys的区块链专家Michael Wuehler(根据他的LinkedIn个人资料显示,他曾在美国银行工作了11年以上)在Twitter上表示,虽然在美国银行的50个区块链相关专利中,他的名字在8个专利中都有列示,但从一个发明家的角度来看,这些专利“毫无意义”。 Wuehler认为,专利的提交是为了吸引新闻报道,并使人们认为美国银行在金融科技领域表现出色。

实际上,拥有金融科技专利并不一定意味着它将来会被使用。与其他类型的专利一样,区块链专利同样也是发明人或受让人通过向公众披露某项发明,以换取的由官方机构(主权国家或政府间组织)发布的一系列专有权利。

正如彭博社所解释的那样,对于那些希望重塑金融服务行业,或产生有利可图的加密货币业务的公司来说,商业智能区块链专利是必不可少的因素。简单来说,专利可以帮助公司吸引投资,保护产权并从其他使用他们的发明的公司收取垄断利润,美国银行可能也是这样计划的。

美国银行最新专利申请:从私钥存储到加密货币交易系统

以下是美国专利商标局在过去一年中发布的美国银行区块链工作的一些细节,这些细节应该能够更清楚地说明美国银行计划如何使用该类技术,或者至少我们可以做出以下的假设:

私钥

美国银行最近获得的加密货币相关专利奖项,于10月30日得到了正式的确认。该专利涉及了私钥的存储方法,申请文件中表示,目前确保私钥未被篡改的手段是不充分的。

虽然许多设备可用于收集系统存在安全漏洞(即对设备和/或数据进行物理或非物理篡改)的证据,但此类设备不提供对此类漏洞的实时响应(例如防止私人密码密钥的盗用)。

因此,我们需要一种用于存储私人密码密钥的安全装置。我们所期望的存储装置,应该能够降低密钥被盗用的风险,这种风险往往是因密码在计算节点内部进行存储导致的,因为通过公共通信网络(例如因特网),这些计算节点经常或者在某些情况下可以被连续访问。

多重数字签名

今年9月18日,USPTO分享了美国银行的一项用于在分布式网络中调整多重数字签名的专利。

该专利提出了一种数据通信管理系统,用于管理来自联网设备的数据通信。该专利的相关文件中强调,“本发明可以自动确定哪些设备与哪些第三方实体进行了通信,以及向这些第三方实体传输的数据有哪些类型。“

美国银行提出的该数据通信管理系统专门针对物联网(IoT)环境中的设备,其描述了网络中的每个设备如何“持续”地相互传输数据,而该系统将允许用户选择对将哪些数据传达给哪些第三方实体进行“禁止”(即,阻止)或限制。

外部认证

7月,USPTO公布了美国银行的另一项基于区块链的专利,该专利用于对数据进行外部验证。

因此,美国银行在其提交的该项专利的申请文件中,建议使用区块链来跟踪资源信息并确认资源转移,美国银行认为,“目前我们有这样的一个需要:通过对过程数据网络中的数据进行外部验证,来更准确地指示用户的财务状况”。

该专利描述了系统如何基于“某实体过去进行的资源转移相关的信息集合”,在区块链上记录信息,并且在区块链上对新的交易活动进行更新。

数据存储

今年4月,美国银行申请了一项基于区块链的数据存储系统专利,该系统具有自动数据认证功能。该专利的申请文件最初于2016年10月提交。

在该申请文件中,美国银行的人员描述了一种基于区块链的系统,该系统可用于验证数据,并允许服务提供商对该等数据进行安全的访问。该专利利用私有链中的加密密钥,解决了数据传输和跟踪问题:

本发明利用私有链来存储将要传送给服务提供商的各种类型的记录。以这种方式,个人或实体可以在区块链上安全地存储与服务提供商相关的所有信息,并允许服务提供商对上述信息进行安全访问,且提供商仅可以访问用户允许其访问的特定记录,例如,医疗保健提供者只能访问区块链上的医疗记录。

专利申请文件还简述了传统的记录共享及保存方法的缺点(例如电子邮件附件),并提出这些传统的方法因缺乏内置的机制来验证记录,而存在被篡改的风险。相反地,基于区块链的系统代表一种有效、安全和可靠的信息存储方式,并且可以实现只对被授权方开放访问权限

加密货币交易系统

2017年12月,美国银行又获得了一项专利,这项专利涉及数字货币的交易系统。该专利的申请文件显示,该系统能够自动将一种数字货币转换为另一种数字货币,并根据外部数据确定汇率。

根据该专利申请文件,该系统将从外部信息源收集关于当前虚拟货币汇率的数据,并利用该数据来计算其自身的最佳汇率。专利申请文件的部分具体内容如下:

“企业可能每天都在处理大量的金融交易。随着技术的进步,涉及加密货币的金融交易变得越来越普遍。对于某些企业来说,法币和加密货币的交易正是它们想要的。”

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